Впервые промежуточный патрон светского производства калибра 7,62 х 39 мм появился в армейском арсенале в 1943 году, став предпосылкой для конструирования непосредственно под него новых видов стрелкового оружия. В процессе работы военные инженеры выяснили, что оружие для данного патрона станет на порядок выше по некоторым характеристикам, чем существовавшие на тот период образцы.

В основе строения пулемета лежит газовая автоматика с длинным ходом поршня. Советский пулемет Дегтярева имеет часть механизмов, заимствованных у других образцов и ряд собственных оригинальных деталей, например, конструкция ствольной коробки. Внизу у нее расположилось отверстие для вывода затворной рукояти, которая соединялась с рамой затвора и приводилась в движение в момент стрельбы. Пулемет получил простое устройство ударно-спускового механизма, позволявшего производить стрельбу короткими очередями.

Интересной особенностью оружия оказался несменяемый ствол. Предыдущие военные разработки в области ручных пулеметов показали, что в момент стрельбы короткими очередями после использования всего запаса боекомплекта ствол не перегревается. В данном случае съемный ствол не добавлял существенных преимуществ оружию, но делал его конструкцию более сложной и увеличивал вес.

Необычная конструкция цевья с двумя выемками наверху и внизу предполагала два способа практического использования пулемета. В первом случае для применения с плеча поддержка РПД осуществлялась за нижнюю выемку. Другой способ – удержание оружия «от бедра» предполагал использование ремня. В данном случае ремень отвечал за перераспределение нагрузки, при этом автомат придерживался за верхнюю выемку цевья и таким образом компенсировал отдачу.

Оружие вместе со своим боекомплектом, который включал три ленты по 300 патронов, имело вес 11,4 кг. Если сравнить с другими образцами того же вида, пулемет РПД для своей комплектации был довольно легким. Причинами уменьшения массы оружия стало использование легких патронов и вес самого механизма боекомплекта – полная коробка со 100 патронами для РПД весила почти на 0,5 кг меньше, чем полноценный магазин другого пулемета, рассчитанного всего на 47 боеприпасов другого калибра. Относительная легкость РПД вместе с полноценным боекомплектом позволил увеличить скорость и мобильность стрелка.

Рекомендованная дистанция для результативной стрельбы составляла 500 метров, однако прицельные механизмы РПД были рассчитаны на большую дальность вплоть до одного километра. Эффективность работы пулемета сохранялась и на этой дистанции, но здесь уже препятствием выступали проблемы с обнаружением цели и дальнейший процесс прицеливания.

К началу 50-х ручной пулемет Дегтярева стал выпускаться в промышленных масштабах и в основном предназначался для пехотных подразделений. После материального обеспечения собственной армии Советский Союз организовал экспортные партии РПД в несколько десятков восточноевропейских, африканских и азиатских государств. Позднее появился более современный вариант – пулемет РПДМ, отличавшийся изменением некоторых деталей. В целом, усовершенствованная версия не получила серьезной переработки автоматики, вследствие чего тактические параметры РПДМ повторяли характеристики базового РПД.

В дальнейшем прикладное использование РПД получило распространение и в гражданской сфере. Ряд государств, политика которых не препятствовала подобным действиям, разрешили продажу гражданским лицам базовых и переработанных версий пулемета. Так, в Соединенных Штатах есть несколько гражданских версий пулемета с переработанным под одиночные выстрелы ударно-спусковым механизмом и дополненных современными приспособлениями в виде планок Пикатинни, новых прицелов, телескопических прикладов и др. Поскольку серийный выпуск РПД завершен, на переработку попадали образцы солидного возраста.

Многие государства давно сняли с вооружения советский пулемет, и в то же время часть из них до сих пор продолжает его эксплуатацию. В СССР ручной пулемет Дегтярева имел практическое применение до начала 60-х, в дальнейшем был заменен более современными образцами и отправлен на складское хранение.