Так уж сложилось, что людей, которые занимаются покорением космоса, космическими полетами, орбитальными исследованиями и так далее, в США и России называют по-разному.

В России их называют космонавтами от двух греческих слов "космос" и "мореплаватель". В США, в свою очередь, их зовут астронавтами, используя вместо слова "космос" греческое слово "звезда".

В советской литературе понятие "астронавт" означало космонавта, который отправился в межзвездное путешествие, очевидно, в далеком будущем, т. е. использовалось только в научной фантастике.